Mercedes Junior Team (y II)

9 marzo, 2016 Cosas históricas

Tras las largas sesiones de pruebas y ensayos, Sauber y Neerpasch consideraron llegado el momento de introducir a sus pilotos en la competición. Por lógica lo hicieron formando equipo con los veteranos.

Y no lo hicieron con los tres al mismo tiempo, pues no había coches para ello. Fueron debutando poco a poco aunque eso sí, consiguiendo buenos resultados de inmediato.

Karl Wendlinger fue el primero en debutar, en la carrera inaugural del Campeonato de 1990 en Suzuka, haciendo equipo con Jochen Mass, lógicamente. Terminaron segundos a pesar de llevar un C-9, detrás de sus compañeros Schlessler-Baldi que llevaban un C-11. Dos carreras mas tarde, en Silverstone, fue Michael Schumacher quien debutó, también junto a Mass, pero ya con el C-11. Se vieron obligados a abandonar.

Pocas semanas después, en Spa, Mass y Wendlinger llevaban el C-11 a la victoria, lo que significaba el primer triunfo para un piloto del JT (foto inferior). En el Nurburgring Schumacher ganó primero la carrera de Fórmula 3 y dos horas después tomó la salida en la carrera de resistencia. Hizo un “stint” de 35 vueltas en las que le metió la friolera de 35” a Mauro Baldi con el otro Sauber, ¡un segundo por vuelta! Sin embargo fue el italiano junto a Schlessler quien acabó ganado la carrera.

Y en la siguiente, séptima de nueve, debutó el tercer componente del JT, Heinz Harald Frentzen, donde al igual que sus compañeros, lo hizo con un segundo lugar haciendo equipo con Jochen Mass. A pesar de ello Frentzen ya había empezado a desmarcarse del equipo, a no sentirse a gusto e influenciado por su nuevo manager acabó disertando del equipo para el año siguiente. Fue sustituido por Fritz Krutzpointner, conocido como “Fritz K.” quien nunca estuvo a la altura de sus compañeros, probablemente porque no tuvo tantas jornadas de entrenamiento como tuvieron ellos. En la última carrera del año, en México, Mass y Schumacher consiguieron la victoria, lo que contribuyó a completar el éxito de los Sauber-Mercedes: Campeones por Equipos y Schlesser y Baldi campeones de pilotos con Mass tercero.

1991 fue el último año de la experiencia. El campeonato de Grupo C empezaba a languidecer, Sauber y Mercedes giraron su mirada hacia la Fórmula 1 y la adopción de un nuevo motor atmosférico pensada para ella provocó un enorme bajón de resultados y fueron claramente batidos por Jaguar y Peugeot. El nuevo C291S con motor de doce cilindros atmosférico provocó muchos problemas, tanto de fiabilidad como de utilidad. Basta decir que para cambiar las bujías los mecánicos necesitaban desmontar el motor, lo que significaba ¡seis horas de trabajo!

A pesar de que durante el invierno ya fueron conscientes de estos problemas y de que con ese coche no iban a llegar muy lejos, Neerparsch decidió llevar su apuesta hasta el final y el equipo participó en todo el campeonato con dos coches, uno para Jochen Mass – Jean Louis Schlessler y el otro para sus jóvenes pilotos, Wendlinger y Schumacher. Mauro Baldi había pasado a Peugeot y sin duda fue una buena elección porque sus resultados fueron mejores. En Le Mans Sauber optó por volver a los C11 del año anterior, pero todos los coches del Mundial fueron batidos por el Mazda de motor rotativo de Volker Weidler – Johnny Herbert – Bertrand Gachot (foto anterior) mientras el Junior Team salvaba el honor de Sauber con su quinto lugar, en el que los dos pilotos titulares tuvieron el apoyo de Fritz K. Una extraña avería en el alternador eliminó a los otros dos coches, perdiendo una gran oportunidad para repetir victoria en Le Mans.

Curiosamente la participación con coches del año anterior creó cierta polémica y por ello el departamento de marketing de Mercedes ideó el famoso anuncio de los tres pilotos en los que el texto pregunta: ¿les confiaría su Mercedes  a estos tipos? El anuncio se convirtió en el emblema final del Junior Team donde como se puede ver, no está Fretzen, sino Fritz K. Años después Mercedes repetiría esta operación con Roberto Mehri, Christian Vietoris y Robert Wickens, haciendo fotos del mismo estilo, pero no consiguieron el éxito ni la repercusión de aquel famoso anuncio.

Volviendo a 1991, tras la pausa de Le Mans Sauber y Mercedes trabajaron a fondo para mejorar el coche y volver a ponerlo en pista, pese a que Schelssler insistía en correr con el viejo. Pero finalmente el C-291 completó el campeonato y no fue hasta la última carrera en la que consiguieron la victoria. Y la consiguieron con el coche confiado a sus dos jóvenes pilotos: Michael Schumacher y Karl Wendlinger, que consiguieron así, en el circuito japonés de Autopolis la única victoria del año para Sauber, la última de los años de la marca en el Grupo C y la primera y última del Mercedes Junior Team al completo.

Como es bien sabido, Schumacher debutó en Fórmula 1 en 1991 con Jordan pasando inmediatamente a Benetton, Karl Wendlinger también debutó a finales de año con el Leyton House March y Frentzen tardó tres años mas en ser repescado por el propio Sauber ya para su equipo de Fórmula 1. Sauber y Mercedes tenían que haber entrado en Fórmula 1 en 1992, pero la crisis de la filial AEG, que provocó el despido de más de 20.000 trabajadores, hizo inviable el proyecto, por lo que Sauber tuvo que esperar a 1993 para debutar, haciéndolo con los motores Illmor, que llevaban la discreta inscripción “concept by Mercedes Benz”. El gran desembarco de la marca de la estrella aún tardaría años en llegar.

19 Comentarios

  • Pedro dice:

    Muy buenos los dos artículos!

  • Chueco dice:

    Estupendo como siempre. En 2010, visitando uno de los almacenes de Mercedes en Felbach (de su Classic Center), en donde había varios Sauber y unos cuantos F1 estaba colgada en un lugar destacado la foto del anuncio del JT, señal inequívoca del aprecio que tienen al proyecto.
    Por cierto, creo que Fritz K terminó en el DTM con los espectaculares 190E Evolution II de la casa
    Gracias por compartirlo

  • Andres dice:

    Saludos…y podria decirse que asi inician las leyendas….
    En tu opinion, ¿Quien hace o hizo mejor las cosas en desarrollar talento? ¿Ferrari, Red Bull o este proyecto que nos contaste? Algo curioso es que Schmacher inicio en Mercedes, y termino su carrera ahi, ¿Alguien lo motivo para hacerlo? Ademas…¿Aun hacen algo parecido en Mercedes?
    Saludos desde un lugar que tiene el clima mas loco del mundo…al menos hoy….

    • Carlos Castellá dice:

      A pesar de que todos su éxitos los consiguió en Benetton y Ferrari, Schumacher siempre fue un “piloto Mercedes”, creado por ellos pero que por circunstancias tardaron mucho en coincidir. De haber habido un auténtico equipo Mercedes (como el que hay ahora, es decir chasis y motor) en 1994, Schumacher habría sido su piloto porque así lo decía su contrato. Pero el retraso del proyecto impidió que eso se produjera.

    • Chueco dice:

      Sí que hacen algo parecido actualmente: Mehri estuvo pero no fue positivo para su carrera; Juncadella está todavía en ese programa; y aparte están Werhlein, Wickens… y bueno, Hamilton fue una cosa a “medias” con McLaren, pero creo que más de McLaren

      • Carlos Castellá dice:

        No es exactamente así, Chueco. Juncadella, Wehrlein y Wickens no son miembros de ningún Junior Team. Son pilotos contratados por Mercedes de manera profesional a todos los efectos. Ahora mismo no hay una política clara de jóvenes pilotos, por eso se les escapó Verstappen y por eso el equipo Manor ha pasado a estar bajo el “paraguas” de Mercedes, para que no les vuelva a ocurrir lo mismo.

  • cies dice:

    Por lo que cuentas -maese- parece que Wendlinger era el más rápido de los 3 y sin embargo fue el que peores resultados obtuvo en F1.
    Para los pilotos la F1 es como la bolsa, cuentan los resultados a corto plazo, hay que estar en el sitio adecuado en el momento adecuado, economía especulativa.
    Otras categorías son como la economía real, cuenta más el trabajo y la inversión a largo plazo.

    • Pedro dice:

      Creo que Wendlinger tuvo un grave accidente en 1994 en Mónaco y cuando volvió otra vez a la F1 ya no volvió a ser el mismo de antes.

      • Carlos Castellá dice:

        Efectivamente Pedro, el gran problema es que volvió demasiado pronto y no podía resistir mucho tiempo las presiones de las fuerzas G en su cerebro. De haber alargado mas la convalecencia quizás, pero entonces se hubiera producido el otro problema: demasiado tiempo alejados de los circuitos, los pilotos pierden el ritmo y pocas veces consiguen recuperarlo.

    • Carlos Castellá dice:

      Siempre ha habido divergencias sobre eso. Wendlinger parecía el más rápido, Sauber creía mas en Frentzen y Neerpasch en Schumacher. En cuanto a estar en el lugar adecuado en el momento oportuno, eso se da en todos los ordenes de la vida, no solo en las carreras.

  • sardi dice:

    Buena entrada, la verdad que cuando los proyectos no son continuos como la entrada a la F1 yo creo que después vas con mal pie

    En cuanto a los pilotos y su progresión están eclipsados por Schumacher así que es difícil saber si hubiera continuidad si hubieran salido mas talentos

    • Carlos Castellá dice:

      Es difícil saberlo, porque al cancelarse el programa Grupo C evidentemente no había sitio para repetir la experiencia. Schumacher eclipsó a muchos pilotos, pero eso ocurre siempre con los grandes campeones de cualquier deporte, a su lado parece que todos los demás sean malos y tampoco es así.

  • Eloy E.G. dice:

    Como curiosidad, Kreutzpointner terminó siendo corriendo y ganando el Europeo de Camiones. Muchas gracias por los dos artículos, Carlos.

  • Ligierista dice:

    … y Harald-Frentzen fue igualmenten un gran piloto al que le faltó un coche a su altura o estar en el lugar adecuado en el momento adecuado, pero todos le recordaremos rompiendo la pana con los Jordan amarillos… si, también llegó a correr con Prost (Ligier), jeje.

    Una vez mas, interesante historia que me lleva a una sugerencia: ¿para cuando un artículo recopilando las andanzas de los intentos organizados desde el automovilismo español por llevar algún piloto a la cumbre? si, me refiero a iniciativas como el famoso “equipo nacional de Fórmula 3” de los años 70 con Fermín Vélez si mal no recuerdo, y otras aventuras como el “Racing for Spain”?

    • Carlos Castellá dice:

      Frentzen fue un buen piloto, pero de muy difícil trato y carácter, por eso acabó saliendo por la puerta de atrás de casi todas partes. El artículo sobre aquellos equipos de F3 es muy difícil, tengo poca información pero me guardo la idea por si encuentro a alguna persona de aquella época (Villadelprat por ejemplo…).

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